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Comment le moustique apprend les odeurs

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Les moustiques sont capables d’apprendre à éviter une odeur associée à un souvenir désagréable. À l’origine de ce mécanisme, un neurotransmetteur, la dopamine.

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Peut-être l’avez-vous remarqué à vos dépens, les moustiques ont une fâcheuse tendance à préférer certaines peaux à d’autres. Mieux, ils savent aussi changer de cible quand leur proie de prédilection se raréfie.
Les moustiques californiens Culex tarsalis, par exemple, qui aiment particulièrement les rouges-gorges, se rabattent sur d’autres animaux en hiver, quand ces oiseaux migrent. Toutes ces observations suggèrent que les moustiques sont capables de moduler leur comportement en fonction des changements dans leur environnement. Toutefois, le mécanisme de cet apprentissage restait mystérieux.
Clément Vinauger et Chloé Lahondère, de Virginia Tech, à Blacksburg, et leurs collègues de l’université de Washington, à Seattle, ont mis au jour une étape clé de ce mécanisme chez "le moustique Aedes aegypti".

Les biologistes se sont d’abord demandé si ce moustique était capable de modifier son comportement alimentaire lorsque les odeurs de ses proies habituelles – des humains – étaient associées à une expérience déplaisante. Pour tester cette hypothèse, ils ont exposé un moustique à l’odeur d'une cible humaine tout en lui infligeant un choc mécanique (simulant une défense vigoureuse de sa proie).
Résultat : si on expose à nouveau le moustique à ces odeurs, il les fuit. Le moustique est donc bien capable d’apprendre à éviter des odeurs.

Comment modifie-t-il ses préférences ?

Les chercheurs suspectaient un neurotransmetteur, "la dopamine", d’intervenir dans cet apprentissage. En effet, diverses études ont montré que, chez "la mouche", cette molécule intervient dans l’apprentissage et la mémorisation. Pour vérifier leur hypothèse, Clément Vinauger, Chloé Lahondère et leurs collègues ont renouvelé leur expérience avec des moustiques mutés chez qui le récepteur de la dopamine le plus abondant était inactivé. Malgré les chocs reçus, ces moustiques étaient toujours attirés par l’odeur humaine ! La dopamine serait donc un élément clé de l'apprentissage.

Les scientifiques ont par ailleurs découvert que non seulement chaque odeur a une signature particulière dans l’aire cérébrale olfactive du moustique, mais que certaines régions de cette aire – justement celles qui s’activent lorsque le moustique sent une haleine humaine ou un insecticide – sont particulièrement innervées par des neurones portant le fameux récepteur de la dopamine. Or ils ont aussi observé qu’en présence de dopamine, ces mêmes régions étaient plus sensibles aux odeurs. De plus, la signature de certaines odeurs s’y distinguait mieux de celle des autres, comme si l’acuité olfactive du moustique était augmentée… et, par là même, sa capacité à reconnaître et éviter les odeurs liées à un souvenir désagréable ?

Ces travaux apporteront peut-être de nouvelles pistes pour limiter la diffusion de maladies transmises par le moustique Aedes aegypti comme "La dengue", "La fièvre jaune", "chikungunya" ou encore la maladie liée au "virus Zika". De façon plus pragmatique, ils montrent qu’il n’est pas vain de s’acharner contre le vilain moustique qui hante vos nuits : il pourrait apprendre à vous fuir… Alors, à vos tapettes !

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