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Quête du prestige chez les oiseaux

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Craterope-ecaille

Dans la continuité d'un billet précédent, continent science accueillait le 26 novembre dernier Viviane Despret pour la sortie de son livre « Que diraient les animaux si… on leur posait les bonnes questions ? ».

Voici un mince passage de cet entretien ou il est évidemment question d’oiseaux, et plus précisément d’un oiseau du désert, le cratérope écaillé. De l’observation de ce passereau sur plusieurs décennies, l’ornithologue Amotz Zahavi a déduit  sa théorie, dite théorie du handicap.

Cratérope écaillé« Zahavi, en observant pendant des décennies les cratéropes écaillés, qui sont des passereaux qui vivent dans le désert du Néguev – on en trouve également au Maroc et en Algérie – (…) décela chez eux des comportements bizarres ; et ces comportements étaient que ces cratéropes prenaient des risques qui contredisaient semble-t-il la théorie de la sélection naturelle : prendre son temps, intervenir dans des bagarres entre les cratéropes de sa propre troupe et ceux d’un territoire étranger, parfois même attaquer un prédateur de manière extrêmement risquée. Et surtout les cratéropes dansent ; et ils dansent au plus mauvais moment et au plus mauvais endroit : juste après le lever du soleil, on est encore dans une semi-pénombre, et ils le font non pas en dessous des acacias où ils ont passés la nuit, ce qui serait parfait puisque là au moins ils échappent à la vision des prédateurs qui passeraient au-dessus ; non, ils le font à découvert. (…) Toutes ces histoires de cadeaux, de prise de risque et de danse, Zahavi va les lier et il va dire : est-ce que ces cratéropes n’ont pas inventés en quelque sorte une manière de gagner du prestige ? C’est une hypothèse qui a été avancée aussi à propos des corbeaux – et on commence à l’envisager pour d’autres oiseaux. Cela signifie quoi ? Et bien, et c’est une hypothèse très intéressante, ca veux dire que ces cratéropes, lorsqu’ils font un cadeau alors qu’ils auraient dû se nourrir, lorsqu’ils vont secourir un congénère en difficulté, ils disent : j’ai les moyens, je suis assez fort pour attaquer ; quand ils vont nourrir la nichée d’un autre cratéropes ils disent j’ai du temps, j’ai les moyens de trouver à manger. Et la danse c’est : je prend le risque de m’exhiber entrain de danser à moment et dans un lieu où c’est dangereux parce que ca va augmenter ma fiabilité aux yeux des autres. Et pour Zahavi, cette histoire de prestige c’est quelque chose qui va pondérer les hiérarchies ; c’est-à-dire qu’il y a une hiérarchie chez les cratéropes liée à l’ordre des naissances et qui fait qui si vous êtes élevé dans la hiérarchie vous aurez plus de chance de pouvoir former un couple reproducteur et aurez un privilège d’accès à la nourriture, mais, dit Zahavi, cette hiérarchie qui est donnée par la naissance, elle va être pondérée par le prestige, et avec une certaine quantité de prestige vous pouvez monter dans la hiérarchie.

Ce qui permet en même temps de résoudre un problème, qui avait déjà été le problème de Conrad Lorenz, c’est-à-dire : comment concilie-t-on à la fois la nécessité à la fois d’entrer en compétition avec les autres oiseaux de la même troupe pour avoir une bonne position et la nécessité de coopérer ?  - parce qu’on sait que la compétition est en générale assez désastreuse pour les groupes. Et bien le cratérope a inventé un moyen d’entrer en compétition pour collaborer, ce qui donne une compétition qui n’est pas nocive au point de vue du stress, des combats, etc. et qui est en même temps extrêmement bénéfique pour le groupe ».

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