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L’Ecureuil roux – Sciurus vulgaris

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Ecureuil

L’Ecureuil roux est présent dans presque toutes les régions boisées d’Eurasie, de l’Espagne au Japon et du cercle polaire à la Méditerranée. Il vit dans toute la France hormis la Corse et les îles de l’Atlantique. On le trouve en altitude jusqu’à la limite des arbres (2.000 mètres environ).

 

Description

L’écureuil est un petit mammifère bien connu avec sa queue souvent rabattue en panache sur le dos, ses pinceaux de poils terminant les oreilles et ses grands yeux noirs. Ses pattes antérieures sont très développées permettant ainsi une grande aptitude au saut de l’animal tandis que ses pattes antérieures plus courtes sont préhensiles. L’écureuil est diurne.  Il est très à l’aise dans les arbres montant et descendant le long des torncs avec vélocité, sautant de branche en branche avec aisance et sûreté. Il court avec rapidité sur le  sol et peut nager sans problème sur d’assez longue distance. Son pelage va du roux au noirâtre selon la saison ou la région mais toujours blanc sur le dessous. Il est aussi plus fourni en hiver qu’en été.L’animal n’hiverne pas à proprement parler mais peut rester assez longtemps endormi par grand froid dans son nid parfois en compagnie d’autres congénères. Il émet des sortes de gloussements  et de grognements parfois de petits cris perçants.

Régime alimentaire 

L’Ecureuil roux se nourrit de graines de conifères et de charme, de faînes, de glands, de châtaignes, de noix et noisettes, de fruits de baies mais aussi de champignons, d’insectes et d’escargots. Il ne dédaigne visiter les nids des oiseaux croquant oisillon ou œuf. A la fin de l’hiver, il arrache l’écorce des arbres et arbustes et mange les bourgeons. 

Habitat de l’espèce

C’est l’hôte des bois et des forêts qui ne dédaigne toutefois pas les parcs, les grands jardins et le bocage. Il affectionne les pinèdes et les forêts à sous bois épais avec présence de vieux arbres. Il construit en général plusieurs nids dans un houppier faits de rameaux et brindilles et tapissés de mousses, plumes et de feuilles. Il peut aussi occuper le trou d’un vieux nid de pic ou recycler le nid abandonné d’une corneille ou d’un pigeon ramier. Dans certaines régions, on appelle ces nids des hottes.

Reproduction

La femelle peut avoir deux portées par an de 2 à 5 petits qui naissent nus et aveugles de mars à début août. Elles les allaitera pendant 10 semaines. Un écureuil peut se reproduire dès la fin de sa première année et vit de 10 à 12 ans. Il possède une très forte démographie mais limitée par nombre de prédateurs tels renard, rapaces diurnes et nocturnes, chat et chien domestiques, pie pour les jeunes et surtout martre. Les routes constituent pour lui un très grand danger et l’animal paie un très lourd tribu à la circulation automobile.

Jeune écureuil

Jeune Ecureuil roux

L’Ecureuil roux et l’homme 

Un des premiers naturaliste Buffon, le décrit ainsi dans son Histoire naturelle des quadrupèdes :  « L'écureuil est un joli petit animal qui n'est qu'à demi sauvage, et qui, par sa gentillesse, par sa docilité, par l'innocence même de ses mœurs mériterait d'être épargné. [...] Il est propre, leste, vif, très alerte, très éveillé, très industrieux ; il a les yeux pleins de feu, la physionomie fine, le corps nerveux, les membres très dispos : sa jolie figure est encore rehaussée, parée par une belle queue en forme de panache, qu'il relève jusque dessus sa tête et sous laquelle il se met à l'ombre. ».

L’écureuil passe une grande partie de son temps à enterrer des graines et autres faînes et glands dans le sol ou de les placer dans des caches surtout dans des arbres morts ou vivants pour constituer des réserves hivernales. L’animal n’ayant pas grande mémoire,il en oublie une grande partie pour le plus grand bien de la régénération et la résilience des bois et forêts et de la dissémination des plantes épiphytes. C’est un acteur extrêmement important et indispensable dans la dissémination des plantes avec son comparse le geai. Consommant des champignons dont notamment certaines espèces vivant sous-terre (truffe du cerf) il participe aussi à la dissémination des spores de champignons, elles même, par la mycorhization, nécessaire à la dynamique forestière naturelle.

L’animal subit de multiples menaces.

Après une chasse intensive qui n'a cessé que dans les années 1970 se sont substituées les collisions avec des automobiles et la fragmentation de son territoire. Si on estime que l’animal a besoin d’une vingtaine d’hectares comme domaine vital, il faut pas moins d’une centaine d’hectares pour assurer la pérennité d’une population. L’animal est aussi très sensible à la pollution notamment car il est friand de champignons lesquels concentrent les toxiques.

En Grande Bretagne, l‘introduction de l’Ecureuil gris en provenance des Etats-Unis a été une catastrophe pour l’Ecureuil roux qui a de ce fait quasiment disparu (concurrence alimentaire ; le gris est plus grand et plus fort accentuée par la transmission de maladies). La présence de l’Ecureuil gris en Italie du Nord inquiète et devrait imposer une veille des services publics.

Pour limiter la mortalité due aux traversées de routes, des écuroducs (câbles en hauteur au dessus d’une route, d’une voie ferrée, d’un canal reliés à des arbres) ont été posés.

Ecuroduc (Rambouillet)

Ecuroduc à Rambouillet

La future mise en place d’une Trame verte défendue par Humanité & Biodiversité devrait l'aider à recoloniser les nombreux espaces d'où il a disparu. L’écureuil a été longtemps chassé pour sa chair mais aussi pour sa fourrure. La forme grise était la plus prisée, connue sous le nom de vair ou petit-gris. Les poils étaient utilisés pour fabriquer des pinceaux.

Son nom viendrait du grec Skiourous signifiant celui qui se tient à l’ombre de  sa queue. Dans l’Antiquité,les romaines de l'Antiquité avaient pour animaux de compagnie des écureuils apprivoisés. Il est présent dans de nombreuses légendes populaires et dans les contes de fées, l'écureuil occupe une place importante dans les mythes germaniques ;  le dieu Donar considérait l'écureuil roux comme sacré à cause de sa couleur flamboyante. Les Germains et les Anglo-Saxons le sacrifiaient jadis lors de la célébration des solstices d'été et d'hiver. Dans un conte indien, on raconte qu'un écureuil assèche l'Océan avec sa queue.. 

De part sa prévoyance naturelle à stocker de la nourriture pour l’hiver, il est devenu l’emblème d’une banque : la Caisse d’épargne.

L’Ecureuil roux est en France une espèce protégée figurant à l’annexe III de la convention de Berne.

L’Ecureuil roux  dans une Oasis Nature 

Observer un écureuil dans une Oasis suppose que celle-ci soit arborée et de grande taille ou qu’il jouxte un grand parc ou une forêt. L’écureuil fréquente assidûment les mêmes zones de passages ou de gagnages, votre Oasis devra être située dans de telles zones renforcées par le fait de disposer d’arbustes et d’arbres fruitiers (noyers, noisetiers en particulier). L’écureuil repère vite et vient assez facilement se nourrir sur des agrainoirs à oiseaux. L’animal fréquente aussi les coupelles d’eau. Soi on constate la présence d’écureuils sur son Oasis Nature, on aidera les animaux en installant ces deux dispositifs.

Si vous constatez la présence d’un écureuil roux, nous vous conseillons vivement de signaler cette observation au Muséum national d’histoire naturelle de Paris qui essaie de suivre l’évolution des population d’écureuil roux. http://www.humanite-biodiversite.fr/outil/les-ecureuils-en-france-enquete-du-museum-national-d-histoire-naturelle.

Photos © Patrice Hirbec

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À propos de l'auteur

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